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La chute de Rome et le changement climatique

Kyle Harper, dans « Comment l’Empire romain s’est effondré », explique la fin de cette période l’historique en donnant toute son importance aux facteurs environnementaux.

  • Présentation du livre par son éditeur :

Comment Rome est-elle passée d’un million d’habitants à 20.000 (à peine de quoi remplir un angle du Colisée) ? Que s’est-il passé quand 350.000 habitants sur 500.000 sont morts de la peste bubonique à Constantinople ?

On ne peut plus désormais raconter l’histoire de la chute de Rome en faisant comme si l’environnement (climat, bacilles mortels) était resté stable. L’Empire tardif a été le moment d’un changement décisif : la fin de l’optimum climatique romain qui, plus humide, avait été une bénédiction pour toute la région méditerranéenne. Les changements climatiques ont favorisé l’évolution des germes, comme Yersinia pestis, le bacille de la peste bubonique. Mais « les Romains ont été aussi les complices de la mise en place d’une écologie des maladies qui ont assuré leur perte ». Les bains publics étaient des bouillons de culture ; les égouts stagnaient sous les villes ; les greniers à blé étaient une bénédiction pour les rats ; les routes commerciales qui reliaient tout l’Empire ont permis la propagation des épidémies de la mer Caspienne au mur d’Hadrien avec une efficacité jusque-là inconnue. Le temps des pandémies était arrivé.

Face à ces catastrophes, les habitants de l’Empire ont cru la fin du monde arrivée. Les religions eschatologiques, le christianisme, puis l’islam, ont alors triomphé des religions païennes.


  • Comment l’Empire romain s’est effondré. Le climat, les maladies et la chute de Rome, de Kyle Harper, éditions L’Harmattan, janvier 2019, 544 p., 25 €.

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