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Climat

La plus grande plate-forme de glace du monde fond 10 fois plus vite que la moyenne

Des scientifiques ont suivi les interactions entre la partie nord-ouest de la plate-forme de glace de Ross, en Antarctique, et l’océan Austral. Leur analyse suggère qu’un afflux d’eau chaude de l’océan est responsable de la fonte accélérée de la plate-forme de glace.

Une plate-forme de glace - ou ice-shelf - est un grand morceau de banquise (donc de la glace flottante) rattaché à la côte et formé par l’avancée en mer d’un glacier. Le plus vaste des ice-shelves est la plateforme de Ross, en Antarctique, dont la surface est d’environ 487.000 km2 (à comparer aux 551.000 km2 de la France métropolitaine).

« On pense généralement que la stabilité des plateformes de glace est liée à leur exposition à l’eau chaude des grands fonds marins, mais nous avons découvert que l’eau de surface chauffée par le soleil joue également un rôle crucial dans la fonte des plateformes de glace », a déclaré Craig Stewart, chercheur au National Institute of Water and Atmospheric Research en Nouvelle-Zélande, dans un communiqué.

Stewart et ses partenaires de recherche ont foré un trou de forage de plusieurs centaines de mètres dans la glace et ont déployé un amarrage rempli d’instruments dans l’eau de mer à l’intérieur de la cavité du plateau de glace. Pendant quatre ans, les scientifiques ont mesuré la température, la salinité, la vitesse de fonte et les courants océaniques. L’équipe de chercheurs a également utilisé un système radar sur mesure pour suivre l’évolution de l’épaisseur de la plate-forme de glace.

Les données et l’analyse — publiées cette semaine dans la revue Nature Geoscience — ont montré que pendant l’été, l’eau chauffée par le soleil s’écoule dans la cavité sous la plate-forme de glace. L’afflux d’eau chaude fait plus que tripler la vitesse de fonte à la base de la plate-forme de glace.

« Le changement climatique entraînera probablement une diminution de la glace de mer et une hausse de la température de l’océan à la surface de la mer de Ross, ce qui donne à penser que le taux de fonte dans cette région augmentera à l’avenir », a déclaré M. Stewart, qui a mené les recherches alors qu’il était étudiant au doctorat à l’Université de Cambridge.

Si le plateau de glace Ross s’effondrait, l’écoulement de nombreux autres glaciers vers l’océan Austral s’accélérerait probablement.

Sources :
. UPI
. University of Cambridge
. explication plate-forme de glace : Futura Science

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