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Climat

De plus en plus de tortues femelles au nord de la Grande Barrière de corail

La grande majorité des tortues vertes (Chelonia mydas) qui évoluent au nord de la Grande Barrière de corail australienne sont désormais des femelles. Pour les chercheurs, ce phénomène résulte de la hausse des températures dans cette zone : « Le changement climatique affecte les espèces et les écosystèmes du monde entier. L’impact de la hausse des températures est particulièrement visible chez les espèces dont (...) le sexe d’un spécimen est déterminé par la température d’incubation durant le développement embryonnaire », notent les scientifiques dans une étude parue le 8 janvier 2018 dans la revue Current Biology.

Grâce à des tests d’endocrinologie et génétiques, ils ont pu identifier le sexe des tortues vertes et les origines de leur pouponnière. Selon les résultats, 99,1 % des juvéniles, 99,8 % des jeunes adultes et 86,8 % des adultes étudiés au nord de la Grande Barrière étaient des femelles contre 69 % au sud, plus froid. La plupart des 200.000 tortues vertes du nord de la GrandeBarrière sont donc désormais des femelles, ce qui pourrait menacer cette population parmi les plus importantes au monde.

« Les tortues vertes du nord de la Grande Barrière ont produit principalement des femelles pendant les vingt dernières années », déplore Michael Jensen, un biologiste de l’Agence américaine océanique et atmosphérique (NOAA), principal auteur de cette étude. Ce phénomène, couplé avec deux récents blanchissements coup sur coup de la Grande Barrière de corail pour la première fois dans les annales, montrent que ces récifs coralliens et les écosystèmes en dépendant sont en première ligne du réchauffement planétaire, juge Dermot O’Gorman, directeur général du Fonds mondial pour la nature en Australie.

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